L’AI cinese mette in fuga i cervelli

Una nuova analisi ripresa da technologyreview.com mostra che il numero di ricercatori cinesi sull’intelligenza artificiale è aumentato di dieci volte nell’ultimo decennio, ma la maggior parte di loro vive al di fuori del paese.

Negli ultimi anni la Cina ha compiuto un grande sforzo per diventare una potente centrale dell’intelligenza artificiale. Pechino ha ritenuto che l’AI necessitasse di un’attenzione speciale già nel 2012 e nel 2017 ha pubblicato una strategia nazionale dettagliata per far avanzare e sfruttare la tecnologia.

Joy Dantong Ma, il direttore associato di MacroPolo, un think tank con sede a Chicago incentrato sulla crescita economica della Cina, ha mostrato come questa spinta dall’alto verso il basso abbia influenzato il talento dell’AI. Il rapporto ha analizzato la paternità di articoli accettati alla NeurIPS, una delle più prestigiose conferenze internazionali sull’AI, e ha riscontrato un aumento di quasi dieci volte del numero di autori che hanno fatto i loro studi universitari in Cina nell’ultimo decennio. Mentre nel 2009 c’erano solo circa 100 ricercatori cinesi, che rappresentavano il 14% del numero totale, erano circa 1.000 nel 2018, pari a un quarto. L’aumento maggiore si è verificato tra il 2017 e il 2018 dopo il varo della strategia nazionale, guidata principalmente dalla corsa delle università di secondo livello che hanno aperto la specializzazione in intelligenza artificiale e programmi di laurea.

Nonostante il successo nel coltivare i talenti domestici, il Paese ha lottato con la fidelizzazione. Circa tre quarti degli autori cinesi del settore lavorano attualmente al di fuori della Cina e l’85% di questi lavora negli Stati Uniti, o in giganti della tecnologia come Google e IBM o in università come la UCLA e la Urbana-Champaign dell’Università dell’Illinois.

Tra i quattro input principali nell’ecosistema dell’intelligenza artificiale di un Paese – talento, dati, capitale e hardware – il primo ha il maggiore impatto. La concentrazione di competenze determina se i professionisti indirizzeranno la loro energia più verso la ricerca o le applicazioni dell’AI. È anche il principale motore di innovazione negli algoritmi e nell’hardware, che sarà probabilmente più importante nel far progredire la tecnologia a lungo termine rispetto, per esempio, alla disponibilità dei dati.

L’analisi mostra che gli investimenti della Cina nel settore potrebbero essere insufficienti a sviluppare la sua capacità a lungo termine per la leadership dell’AI. Il governo è consapevole di questo problema e recentemente ha iniziato a prendere provvedimenti per affrontarlo: nella strategia nazionale AI del 2017, si è impegnato ad attirare in patria i migliori scienziati con compensazioni e incentivi. Nel frattempo, la posizione degli Stati Uniti come leader dell’AI ha beneficiato notevolmente di un flusso di scienziati cinesi, anche se ciò va contro la spinta dell’amministrazione Trump per ridurre al minimo la collaborazione sullo sviluppo di queste tecnologie.

Un movimento più fluido di scienziati andrebbe a beneficio sia degli Stati Uniti che della Cina, afferma Ma, costruendo gli ecosistemi di AI di entrambi i Paesi, facilitando nel contempo i necessari standard globali per l’etica dell’intelligenza artificiale. Molti ricercatori cinesi, ad esempio, ricevono un dottorato di ricerca negli Stati Uniti, tornano in Cina per la prima parte della loro carriera e poi tornano all’estero negli Stati Uniti per continuare. “È quel tipo di movimento che consente ai ricercatori di iniziare a firmare come coautori di documenti in luoghi diversi”, aggiunge Ma, “e che apre le porte alle persone per discutere delle pratiche migliori”.