Dropbox ha costruito il suo successo sul cloud di Amazon

Se sei uno dei 500 milioni di persone che usano Dropbox, ti chiederai quale impresa epica di ingegneria informatica vi sia dietro a questo colosso del cloud.

Dropbox si estende su una vasta rete di macchine la cui evoluzione incarna le forze che hanno trasformato il cuore di Internet negli ultimi dieci anni. E oggi questo sistema è entrato in una nuova straordinaria fase dell’esistenza.

Per i primi otto anni della sua vita, Dropbox ha archiviato miliardi e miliardi di file per conto di quei 500 milioni di utenti di computer. Ma la startup di San Francisco non li ha davvero archiviati da soli. Come tante altre start-up tecnologiche degli ultimi anni, Dropbox ha gestito le sue operazioni online su quello che comunemente viene chiamato “il cloud di Amazon”, un servizio estremamente popolare gestito da Amazon. Il servizio di cloud computing di Amazon consente a chiunque di creare e gestire software senza configurare il proprio hardware. In altre parole, quei miliardi di file sono stati archiviati sulle macchine di Amazon, anziché sulle macchine di proprietà e gestite da Dropbox.

Ma non più. Negli ultimi due anni e mezzo, Dropbox ha costruito la sua vasta rete di computer e ha spostato il suo servizio su una nuova generazione di macchine progettate dai suoi stessi ingegneri, tutte orchestrate da un sistema software costruito dai suoi stessi programmatori con un nuovissimo linguaggio di programmazione. Attingendo all’esperienza dei veterani della Silicon Valley che hanno eretto una tecnologia simile all’interno di giganti di Internet come Google, Facebook e Twitter, ha spostato con successo circa il 90 percento di quei file su questo nuovo impero online.

È un’impresa di ingegneria estrema. Ma il significato di questa mossa si estende ben oltre Dropbox. Piuttosto ironicamente, evidenzia come il cloud computing stia rapidamente trasformando il modo in cui operano le aziende. E allo stesso tempo, rivela alcuni enormi cambiamenti che hanno spazzato il mercato mondiale dell’hardware negli ultimi dieci anni.

Oggi, sempre più aziende si stanno spostando sul “cloud”. Entro il 2020, secondo Forrester, il cloud computing sarà un mercato di 191 miliardi di dollari, con giganti come Google e Microsoft che sfideranno Amazon con i propri servizi cloud. Amazon, che ha rifiutato di commentare questa storia, ha appena registrato ricavi per 2,41 miliardi di dollari per la divisione Amazon Web Services durante il quarto trimestre dello scorso anno, o più di 9,6 miliardi di dollari di vendite annualizzate, e questo è praticamente dopo la mossa di Dropbox.

Amazon, Google e Microsoft possono mantenere bassi i prezzi del cloud, grazie alle economie di scala. Ma non stanno vendendo i loro servizi al costo che devono supportare. “Nessuno gestisce un’attività cloud come ente di beneficenza”, afferma il vicepresidente di ingegneria e ex Facebooker Aditya Agarwal di Dropbox. “C’è qualche margine da qualche parte.” Se sei abbastanza grande, puoi risparmiare enormi quantità di denaro tagliando il cloud e tutti gli altri grassi. Dropbox dice che ora è così grande”.

Detto questo, costruire una rete di queste dimensioni è un compito ridicolmente difficile. E certamente non è per tutti. “La risposta giusta è in realtà non farlo da soli”, afferma Urs Hölzle, ex Università della California, Santa Barbara, professore che, in quanto dipendente di Google numero otto, ha supervisionato la creazione della rete globale dell’azienda e ora aiuta a gestire il suo cloud computing Servizi. La maggior parte delle aziende, spiega, non ha le dimensioni e la raffinatezza necessarie per raggiungere quelle economie di scala. E se la crescita di un’azienda si blocca, una mossa come questa potrebbe tornare a perseguitarla. Questo punto è particolarmente rilevante con Dropbox. Negli ultimi mesi, esperti e investitori si sono inaciditi con la società con sede a San Francisco, dicendo che la sua valutazione di 10 miliardi di dollari è completamente fuori di testa e che è stato lento ad attrarre clienti reali.

Ma Hölzle riconosce che per alcune aziende la mossa ha ancora senso. E almeno per ora, Dropbox è una di quelle aziende. Secondo il direttore generale Dennis Woodside, la società ottiene “un notevole valore economico” gestendo la propria attività. L’ironia è che nel fuggire dal cloud, Dropbox sta dimostrando perché il cloud è così potente. Anche sta costruendo infrastrutture in modo che gli altri non debbano farlo. Anche questa è una società cloud. Passando alla sua vasta rete, Dropbox si unisce a giganti come Amazon, Google e Microsoft per spingere il mercato mondiale dell’hardware, e tutta la tecnologia informatica, in una direzione completamente nuova.

Amazon domina il mercato primario del cloud computing. E i suoi principali concorrenti sono Google e Microsoft. Tutti e tre offrono servizi che consentono alle aziende e ai programmatori indipendenti di creare ed eseguire qualsiasi software desiderino senza configurare il proprio hardware. E tutti e tre portano la leva che vedrai solo nelle più grandi aziende tecnologiche del mondo.

Allo stesso tempo, c’è un mercato secondario in crescita incentrato su Dropbox, il suo rivale Box.com, Saleforce.com, Workday e altri. Queste aziende si inseriscono in una nicchia diversa, offrendo applicazioni software preconfigurate su Internet. Come le aziende più grandi, offrono anche strumenti che le aziende e gli sviluppatori possono usare senza configurare il proprio hardware, il fascino essenziale del cloud. “La prossima grande era per questo settore è una battaglia di piattaforme”, afferma Aaron Levie, CEO di Box.com. “Quali sono le prossime piattaforme su cui le aziende costruiranno?”.

Dropbox vuole essere uno di loro. E così ha avuto una grande possibilità di costruire una nuvola propria. Ma questo non sarà facile. La società dovrà affrontare la crescente concorrenza di Amazon, Google e Microsoft mentre continuano a espandersi nel software pre-costruito. In realtà, questi giganti stanno già sfidando artisti del calibro di Dropbox e Box con i propri strumenti di condivisione dei file. E il mercato della condivisione di file sarà probabilmente meno espansivo in futuro. La condivisione di file discreti, foto e video indipendenti, documenti e fogli di calcolo di Word, sta diventando meno importante. I file non sono al centro di come utilizziamo i nostri smartphone. E con i servizi di messaggistica e collaborazione sempre attivi come Slack, il file sta diventando sempre meno un punto focale anche sul desktop.