Amazon Web Services, Microsoft Azure e Google Cloud: qual è il servizio più “green”?

“I dati sono il nuovo petrolio” potrebbe aver superato la sua utilità come metafora, ma un aspetto sembra ancora vero: entrambe le industrie hanno un grave impatto ambientale. Secondo il Dipartimento dell’Energia, i data center rappresentano circa il 2 percento di tutto il consumo di elettricità negli Stati Uniti.

Come spiega qui Wired, ciò significa che il cloud, che alimenta ogni abbuffata, ha una fodera non in argento, ma in carbonio. Per gli individui comuni, i bit in questione non equivalgono a molto. Le “impronte digitali” delle imprese, tuttavia, possono essere abbastanza grandi da influenzare l’ambiente. Per loro, trovare il modo più ecologico di archiviare i propri dati contribuirebbe a ridurre le emissioni.

I tre principali fornitori di servizi cloud – Amazon Web Services, Google Cloud e Microsoft Azure – rappresentano circa i due terzi di tutti i servizi di elaborazione noleggiabili, pertanto Wired ha redatto una guida per aiutare a capire come decarbonizzano i tuoi dati.

Cosa rende una nuvola verde?

Alcune aziende conservano ancora i loro dati in scatole nere lampeggianti in un armadio del corridoio. Altri hanno esigenze di elaborazione così grandi che hanno costruito i propri data center. Per chiunque nel mezzo, ci sono fondamentalmente tre opzioni: pagare ad Amazon, Microsoft o Google il privilegio di inserire i tuoi dati in una delle loro server farm incredibilmente grandi.

Per valutare l’ecocompatibilità di diversi cloud, Jonathan Koomey, un esperto dell’argomento, evidenzia tre metriche: l’efficienza dell’infrastruttura di un data center (luci, raffreddamento e così via), l’efficienza dei suoi server e la fonte della loro energia elettrica.

Ciascuno dei tre principali fornitori di servizi cloud ha risolto le inefficienze dell’hardware e del software in esecuzione nei loro data center. Eseguono macchine virtuali sui loro server per limitare i tempi di inattività, installare sistemi di raffreddamento personalizzati, automatizzare ovunque possibile e così via. Questa spietata ricerca dell’efficienza ha aiutato l’industria dei data center a mantenere le proprie esigenze energetiche abbastanza costanti negli ultimi dieci anni. Significa anche che quando le aziende trasferiscono i loro dati dai server interni al cloud, quasi sicuramente finiranno per ridurre il loro consumo di energia.

Non rimarrà tale per sempre, avverte Dale Sartor, uno scienziato del laboratorio nazionale Lawrence Berkeley che studia l’efficienza energetica. Un giorno raggiungeremo un punto di non ritorno, quando la maggior parte delle organizzazioni ha già spostato i propri data center fuori sede. Quindi le richieste energetiche della nuvola inizieranno a salire. “Non credo che nessuno preveda una riduzione della crescita del nostro appetito per il calcolo”, afferma Sartor. “Quindi le probabilità che vedremo un’esplosione nell’uso di energia nei prossimi due decenni sono piuttosto alte.”

Ecco perché una misura critica dell’ecocompatibilità di un data center è la fonte della sua energia. I Big Three si sono tutti impegnati a decarbonizzare completamente i loro data center, ma nessuno ha ancora abbandonato completamente i combustibili fossili.

Per ripulire le loro impronte di carbonio, queste aziende si appoggiano pesantemente a uno strumento noto come credito di energia rinnovabile (Rec), che è fondamentalmente un token che rappresenta la generazione di energia verde di un’azienda. Si tratta del modo con cui aziende come Google e Microsoft possono affermare che i loro data center sono alimentati al 100% da fonti rinnovabili mentre sono ancora connessi a reti che utilizzano combustibili fossili. In realtà, solo una parte dell’energia di ciascuna azienda proviene direttamente da impianti solari o eolici; il resto proviene da Rec.

Il calcolo del verde di una nuvola è pieno di distinzioni sfumate. Nella pagella in basso, abbiamo messo in evidenza alcuni dei fattori più importanti da considerare se stai cercando di decarbonizzare i tuoi dati.

Google Cloud

Cosa dicono:

Dei tre grandi, Google ha la quota più piccola del mercato, ma ha probabilmente fatto il possibile per decarbonizzare i suoi dati. Nel 2017, la società ha annunciato di aver raggiunto il 100 percento di energia rinnovabile in tutte le sue operazioni, compresi i suoi data center. Afferma che tutti i dati elaborati da Google Cloud hanno “zero emissioni nette di carbonio”.

Come lo fanno:

Google afferma di essere il “più grande acquirente aziendale di energia rinnovabile nel mondo” e a settembre ha aumentato del 40% il proprio portafoglio di energie rinnovabili attraverso accordi di acquisto di energia con società di servizi in tutto il mondo. Questi tipi di accordi sono progettati per finanziare la costruzione di nuovi progetti di energia rinnovabile in cambio dell’accesso alla loro energia una volta online. L’idea, che Google ha aiutato a fare da pioniera, è quella di espandere le risorse rinnovabili sulla rete.

Oltre ai giochi di energia rinnovabile, Google utilizza l’apprendimento automatico per ottimizzare continuamente i propri data center. Un algoritmo addestrato sui dati meteorologici storici, ad esempio, sa come modificare il sistema di raffreddamento di un data center in risposta all’ambiente, afferma Joe Kava, vicepresidente dei data center di Google. Il sistema campiona varie condizioni meteorologiche ogni 5 minuti, quindi se si verifica un improvviso calo di temperatura, la struttura sa dedicare meno energia al raffreddamento dei server.

Qual è il trucco?

Nel 2018, Google ha avviato una divisione di petrolio e gas con l’obiettivo esplicito di attirare l’industria dei combustibili fossili. La società ha promesso che i suoi strumenti di apprendimento automatico combinati con il suo servizio cloud potrebbero aiutare quelle aziende ad agire meglio sui loro dati, in altre parole, aiutandoli a estrarre petrolio e gas dalle riserve esistenti più velocemente ed efficientemente.

Vale anche la pena notare che in alcune parti del mondo con installazioni di energia rinnovabile scarse o assenti, i data center di Google fanno ancora affidamento sui combustibili fossili. Per espiare, l’azienda acquista REC.

Cosa aspettarsi:

Google Cloud esegue la sua contabilità sul carbonio su base annuale e globale. Alla fine di un anno, l’azienda raccoglie il suo consumo di energia e gli acquisti di energia rinnovabile e si assicura che siano uguali. Kava afferma che Google vuole che i suoi data center siano alimentati con elettricità rinnovabile al 100% su base oraria. È molto più ambizioso: il sole non splende sempre, il vento non soffia sempre, ma la manichetta antincendio di Internet non si spegne mai. Ciò richiederà non solo più installazioni rinnovabili, ma molte nuove tecnologie, come l’accumulo di energia a lungo termine.

Fare un miglior uso di ciò che esiste da fonti rinnovabili li aiuterà a estenderli ulteriormente. All’inizio di quest’anno, il team del data center ha collaborato con l’unità AI di Google, DeepMind, per creare un modello di apprendimento automatico per prevedere la produzione del parco eolico con 36 ore di anticipo. Le utility potrebbero utilizzare queste informazioni per pianificare meglio la variabilità del vento e, di conseguenza, aumentare la quantità di energia eolica disponibile sulla rete.

Valutazione di WIRED:

    Verde complessivo: B +

    Efficienza energetica: A +

    Trasparenza: A

    Innovazione tecnologica: A

    Portfolio totale di energie rinnovabili: 5,5 GW

Microsoft Azure

Cosa dicono:

L’obiettivo autoproclamato di Microsoft è “far scomparire il data center” eliminando totalmente l’impatto ambientale delle sue server farm. La società è a emissioni zero dal 2012 e, inclusi i REC, ha funzionato con energia rinnovabile al 100 percento dal 2014. Senza REC, i data center di Microsoft funzionano con elettricità rinnovabile al 60 percento e l’azienda prevede di incrementare questa energia al 70 percento da 2023.

Come lo fanno:

Microsoft ha implementato alcune politiche aziendali uniche, tra cui le tasse sul carbonio interne che spingono i dipartimenti, incluso il team di Azure, a ridurre al minimo il loro impatto sul clima.

La società sta inoltre facendo grandi investimenti in progetti di energia pulita. All’inizio di quest’anno, è entrato in un accordo di acquisto quinquennale di energia idroelettrica a Washington e ha iniziato i negoziati per l’acquisto di energia da un nuovo parco eolico nello stato. Nello stesso periodo, Microsoft ha concluso un accordo per un progetto solare da 74 megawatt nella Carolina del Nord. Ciò porta il portafoglio totale di energie rinnovabili di Microsoft a circa 1,9 gigawatt, afferma Brian Janous, direttore generale dell’energia e della sostenibilità. Si tratta di un aumento di circa il 60 percento rispetto all’anno scorso.

Microsoft ha inoltre investito in ricerche volte ad aumentare l’efficienza energetica dei suoi data center esistenti e futuri. L’anno scorso, la società ha iniziato a sperimentare i data center sul fondo dell’oceano, che potevano ridurre o eliminare i costi di raffreddamento e altri costi energetici. Microsoft ha anche esplorato le celle a combustibile come mezzo per alimentare i suoi data center. Come Google, Microsoft utilizza l’apprendimento automatico per migliorare l’efficienza della propria infrastruttura di data center. Gestisce anche un programma di sovvenzioni che fornisce crediti per il cloud computing ai ricercatori che lavorano su questioni legate al clima.

Qual è il trucco?

Microsoft sta inoltre sollecitando l’industria dei combustibili fossili. A settembre, la società ha annunciato una partnership con i giganti del petrolio e del gas Chevron e Schlumberger per “accelerare la creazione di tecnologie petrolifere e digitali innovative”, usando la piattaforma Azure. La partnership ha suscitato rabbia da una coalizione di dipendenti Microsoft che ha accusato la compagnia di “complicità nella crisi climatica”. Molti dipendenti Microsoft hanno partecipato a un sciopero ancorato allo sciopero climatico globale pochi giorni dopo l’annuncio.

Sebbene i data center di Microsoft siano rinnovabili al 100% dal 2014, usano ancora combustibili fossili. La società compensa il suo consumo di combustibili fossili con REC.

Un’altra considerazione: Microsoft sta esplorando l’uso del gas naturale per alimentare i suoi data center. Sebbene il gas naturale offra alcuni miglioramenti dell’efficienza energetica, non è una risorsa rinnovabile e contribuisce all’impronta di carbonio dell’azienda.

Cosa aspettarsi:

Janous indica le celle a combustibile come un modo per trasformare un data center nella propria centrale elettrica generando direttamente elettricità sul posto. La speranza è che un giorno l’idrogeno diventi abbondante ed economico, consentendo l’integrazione di celle a combustibile a basse emissioni di carbonio. (In questo momento la società sta eseguendo i test con gas naturale.)

Microsoft sta inoltre investendo molto nello sviluppo della tecnologia delle batterie per i suoi data center. Sia che si utilizzino batterie o celle a combustibile, trasformare i data center in grandi siti di accumulo di energia potrebbe fare un uso migliore dell’energia rinnovabile catturandola quando scorre liberamente nelle giornate soleggiate o ventose e attingendo a questi negozi quando è meno abbondante. L’anno scorso, Microsoft ha avviato un progetto pilota con un data center in Virginia utilizzando batterie in loco.

Valutazione di WIRED:

    Verdure complessive: B

    Efficienza energetica: A

    Trasparenza: A

    Innovazione tecnologica: A +

    Portfolio totale di energie rinnovabili: 1,9 GW

Amazon Web Services

Cosa dicono:

Amazon Web Services è di gran lunga il più grande fornitore di cloud computing, con oltre un terzo del mercato. Nel 2014, l’amministratore delegato Jeff Bezos ha annunciato un impegno a lungo termine per alimentare tutti i data center di Amazon con energia rinnovabile al 100%. Da allora ha costruito diversi parchi eolici e solari. All’inizio di quest’anno, Bezos ha promesso di raggiungere emissioni nette di carbonio pari a zero entro il 2040 dopo aver subito una pressione significativa da parte di dipendenti e investitori. Nel 2018, Amazon ha annunciato di aver raggiunto il 50% di utilizzo di energia rinnovabile in tutta l’azienda quando sono stati presi in considerazione i REC.

Come lo fanno:

Ad oggi, Amazon ha stipulato accordi di acquisto di energia che hanno prodotto tre nuovi parchi eolici e sei parchi solari negli Stati Uniti e con molti altri in costruzione. Come gli altri fornitori, AWS compensa le proprie emissioni di carbonio con REC.

Qual è il trucco?

All’inizio di quest’anno, un rapporto di Greenpeace ha accusato Amazon di aver abbandonato il suo impegno per il 100% di energia rinnovabile. Come sottolineato dal rapporto, alcuni dei suoi più grandi data center sono alimentati solo dal 12 percento di energia rinnovabile. In Virginia, che supporta il nucleo dell’infrastruttura cloud di Amazon, AWS ha aumentato le sue operazioni del 59 percento negli ultimi due anni senza aggiungere nuove energie rinnovabili, secondo il rapporto di Greenpeace. Amazon ha risposto al rapporto dicendo che è ancora impegnato nel 100 percento di energia rinnovabile.

Amazon ha anche preso l’abitudine di tenere le informazioni sulla sua impronta di carbonio fuori dalla vista del pubblico. Sebbene abbia rilasciato la sua impronta globale di carbonio per la prima volta quest’anno, ha chiesto al governo australiano di trattenere questi dati da un rapporto annuale sulle emissioni di carbonio nel paese. Amazon è stata anche criticata per non aver fornito una tabella di marcia chiara su come la società raggiungerà il suo obiettivo di energia rinnovabile al 100%.

Infine, anche AWS sta promuovendo i suoi servizi per l’industria petrolifera e del gas. Il suo sito Web vende il suo servizio cloud come un modo per “accelerare e ottimizzare esplorazione, perforazione e produzione”.

Cosa aspettarsi:

Amazon non ha risposto a più richieste di commento sul presente o sul futuro di AWS.

Valutazione di WIRED:

    Verdure complessive: C-

    Efficienza energetica: B

    Trasparenza: F

    Innovazione tecnologica: sconosciuta

    Portfolio totale di energie rinnovabili: 1,6 GW